揭開月球的「面紗」:印度即將二次探月追蹤月塵

據英國《自然》雜誌官網近日報導,印度的二次探月任務——「月船2號(Chandrayaan-2)」軌道器、著陸器及月球車將于明年3月發射升空,主要目的是追蹤月塵的「一舉一動」,通過這層籠罩在月球上的「神祕面紗」,更好地了解其表面環境的演變歷程,爲人類在月球建立根據地提供參考。

初師憾未捷 十年重出發

  主導這一探月任務的印度空間研究組織(ISRO)目前正緊鑼密鼓地爲發射做準備,對相關設備和技術進行測試。在位于班加羅爾的ISRO總部附近的一個大棚里,一輛6輪月球車正在深灰色的瓦礫(模擬月球的表面巖石)上蹣跚前行。ISRO還會將「月船2號」的所有零件組合起來,對整套系統進行最後也是最復雜的測試。這些測試都對明年3月的發射至關重要。

  如果一切按計劃進行,「月船2號」發射升空的時間,距「月船1號」上天的時間將近10年。

  印度首個月球探測器「月船1號」于2008年10月22日順利升空,本來計劃工作兩年時間,但在繞月飛行3400圈後便于2009年失聯。儘管「月船1號」出師未捷,但其上的一台設備仍到達了月球表面,收集到的數據足以讓科學家證實月球有水。

  念念不忘,必有迴響。在失去無線電聯繫8年後,今年3月中旬,美國國家航空航天局(NASA)噴氣推進實驗室在月球上空200公里處發現了這個太空飛行器,它正在繞月飛行。

  ISRO「月船2號」項目負責人米爾斯瓦米·安納杜拉說:「從邏輯上來說,『月船2號』是『月船1號』任務的延伸和拓展。」安納杜拉也是ISRO衛星中心負責人。

  「月船2號」太空飛行器包含一台圍繞月球旋轉的軌道器、一台著陸器(著陸地點迄今未明,可能位于月球南極附近)以及一輛漫遊車。它將嘗試更激進的技術策略,測試印度的太空技術,比如首次對飛行器的著陸進行控制。ISRO爲此研發出了先進的系統,能引導著陸器觸地並調遣漫遊車。

浮塵遮望眼 「月船」欲解密

  中國、日本和其他國家也都制定了本國的探月計劃。與這些國家一樣,印度探月任務的初衷也包括進一步加深對月球環境的理解。目前多國政府和私人機構都打算在月球建立人類根據地,但在此之前,月球仍有很多祕密需要我們去解開,比如漂浮的月塵。

  月球沒有類似地球這樣的大氣層,因而月球表面飽受太陽風和紫外線輻射的折磨,由此製造出了一層帶電粒子——等離子殼層,灰塵粒子可漂浮在其中。

  澳大利亞國立大學行星科學家彭尼·金表示,如果人類殖民月球,這些「惱人」的月塵將帶來很多問題。它們會鑽進所有東西裡面,從太空人的服裝到機器、設備等等,並造成不小的破壞,因此「理解月塵如何四處漂浮至關重要」。

  ISRO表示,「月船2號」軌道器和著陸器將攜帶設備,測量月球表面等離子體的密度及其隨時間變化的規律,並收集數據,幫助科學家更全面地了解月球現有環境以及月球環境的演變歷程。屆時,「月船2號」著陸器將在月球極地附近完成首個現場熱測量任務。

  安納杜拉稱,這一任務「有望進一步鞏固『月船1號』任務的發現,並提供更多關于月球表面和電離層的現場分析數據」。

預算不過億 發射成本低

  印度太空發射一直以成本低廉著稱,此次也不例外。ISRO計劃以極少的錢來完成這一任務——預算約爲9300萬美元,包括火箭和發射成本。「月船2號」將由該機構的三級火箭——第2代地球同步衛星運載火箭送入太空,火箭將從位于孟加拉灣斯里赫里戈達的一個發射場起飛。

  澳大利亞國立大學天體生物學家查爾斯·萊恩威弗說:「印度太空項目的一個亮點是,他們花錢較少。」

  今年2月15日,印度航天部門用一枚火箭成功將104顆衛星送入太空。美國廣播公司(ABC)在當天的報導中,對印度的火箭發射成本進行了分析。報導稱,儘管按照行業標準,太空探索技術公司(SpaceX)的成本較爲便宜,但印度航天局的價格簡直堪稱低廉。印度當日使用的火箭的成本,是「獵鷹9」號火箭的三分之一。此外,ISRO收取企業的費用是其他航天機構所收取費用的60%左右。究其根源,低廉的勞動力價格是印度發射衛星成本低的一個主要原因,印度的太空工程師月薪1000美元,與美國或歐洲的同行相比差距極大。

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